La necesidad de agua dulce ha llevado a los humanos a la desalinización del agua del mar. Imagen: PublicDomainPictures

La desalinización, ¿una solución a la sequía?

Como ya he dicho en diversas ocasiones, el agua es un bien escaso e incluso su falta podría provocar hasta una gran guerra. Esta afirmación puede parecer extrema, en especial cuando un 75% de la superficie del planeta es agua. Sin embargo, para que el agua del mar pueda ser consumida es necesario someterla a un proceso conocido como desalinización, que en este momento presenta grandes inconvenientes. Hoy, en Te lo dice Manu, te cuento cómo se obtiene agua potable a partir de la marina, con sus ventajas y desventajas.

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¿Qué es la desalinización?

La desalinización es un tipo de desalación que no es más que un conjunto de procesos por los cuales se eliminan las sales disueltas en agua. Este agua puede proceder del mar o de cualquier otro medio; de hecho, la desalinización también puede utilizarse como un método de descontaminación.

La necesidad de agua dulce ha llevado a los humanos a la desalinización del agua del mar. Imagen: PublicDomainPictures
La necesidad de agua dulce ha llevado a los humanos a la desalinización del agua del mar.
Imagen: PublicDomainPictures

Seguro que te estás preguntando cómo pinzas se separa la sal que está disuelta en el agua. Pues bien, para ello los científicos (esos raros seres) han desarrollado diversos procesos:

  • Congelación. Este sistema se basa en pulverizar el agua salada en una cámara frigorífica a baja presión. Así, se forman cristales de hielo sobre una salmuera debido a que, a medida que baja la temperatura del agua, disminuye su capacidad de disolución y las sales precipitan. Una vez cristalizada, todo el agua se separa de las sales.
  • Destilación. Este sistema se lleva a cabo en varias etapas en las que el agua se va evaporando hasta obtener una salmuera muy concentrada y agua dulce sin apenas contenido en sales. La energía que se desprende cuando se pasa de nuevo a estado líquido se emplea en el proceso de evaporación de más agua salada.
  • Ósmosis inversa. Se hace pasar, mediante presión, el agua salada por diversas membranas que separan las sales disueltas del agua hasta obtener por un lado la salmuera concentrada y por otro el agua libre de sales. Por regla general, el agua dulce que se obtiene necesita un tratamiento extra de remineralización si se va a usar para el consumo (¡el método es tan eficaz que le quita hasta las sales que son buenas!).
La electricidad también sirve para obtener agua dulce. Imagen: bibliotecadigital
La electricidad también sirve para obtener agua dulce.
Imagen: bibliotecadigital
  • Electrólisis. Este sistema emplea una corriente eléctrica para separar las sales en su forma iónica del agua: los iones positivos se van al polo negativo y los iones negativos al positivo. También pueden usarse membranas en este método, denominase electrodiálisis.
  • Procesos químicos. Son menos utilizados y, generalmente, se hacen a pequeña escala. Se basan en hacer que las sales disueltas reaccionen con otro compuesto y precipiten. Uno de los principales métodos químicos es la formación de hidratos.

A pesar de lo que muchos van diciendo por ahí, con todos estos procesos el agua que se obtiene es de gran calidad y puede utilizarse para cualquier cosa que necesitéis.

Desalinización si, desalinización no

Pero, como todas las cosas que hacéis los humanos (la desalinización no iba a ser menos), tiene sus pros y sus contras. Esto hace que esta forma de obtener agua sea vista con recelo por algunos y, la verdad, no es para menos.

Ventajas

  • Puede evitar la construcción de presas y embalses, eliminando los impactos ambientales y sociales que causan.
  • Pone a disposición agua potable de calidad en lugares dónde escasea, especialmente zonas costeras e islas.
  • En comparación con los trasvases, la construcción de las infraestructuras es más rápida, barata y tiene un menor coste ambiental.

Inconvenientes

Cangrejilmente, le añadiría a las desventajas el impacto visual, porque la verdad es que las plantas desalinizadoras no son muy vistosas que se diga. Imagen: Bovlb
Cangrejilmente, le añadiría a las desventajas el impacto visual, porque la verdad es que las plantas desalinizadoras no son muy vistosas que se diga.
Imagen: Bovlb
  • Todos los procesos de desalinización necesitan gran cantidad de energía. Este inconveniente podría salvarse con el uso de energías verdes como la solar o la mareomotriz.
  • A pesar de tener un coste económico menor que los trasvases, se trata de un método de obtención de agua dulce bastante caro.
  • Las salmueras que se obtienen de los procesos de desalinización pueden tener efectos corrosivos, generar turbidez o eutrofización. Esta última a causa de su contenido en macronutrientes como el nitrógeno o el fósforo. Por ello no pueden devolverse al mar alegremente, ya que provocarían un gran impacto en los ecosistemas marinos. De no encontrase un uso para las salmueras o una forma de eliminarlas que no provoque problemas ambientales, este será el mayor freno al uso de la desalinización cómo forma de obtener agua dulce.

Viendo que el cambio climático sigue imparable ante el pasotismo de tu especie y que la sequía no hará más que aumentar, espero que se siga investigando en el proceso de desalinización y se encuentre la solución al problema de las salmueras. Eso o acabaremos todos disecados.

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