¿La gasolina y otros combustibles fósiles son necesarios? Imagen: Eduardo Otubo

Descubre de dónde viene la gasolina, el gasóleo y otros derivados del petróleo

¿La gasolina y otros combustibles fósiles son necesarios? Imagen: Eduardo Otubo
¿La gasolina y otros combustibles fósiles son necesarios? Imagen: Eduardo Otubo

Si hay algo que mueve el mundo es la gasolina, el gasóleo y otros derivados del petróleo. No sólo son los combustibles por excelencia, sino que del conocido como oro negro depende la economía mundial. Me he dado cuenta de que muchas veces te hablo de los efectos nocivos sobre el medio ambiente y la salud que tiene emplearlos y que nunca te he contado de dónde vienen y cómo se producen. Algo que este cangrejo te enseña a continuación. ¡Y por qué en un futuro podría dejar de tener origen fósil!

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¿De dónde viene realmente el petróleo?

Antes de hablarte de la gasolina creo que es necesario que conozcas algo más de la materia prima: el petróleo. Sé que has oído hablar de él millones de veces, pero dudo que sepas una nueva teoría sobre su origen. Para que la conozcas y entiendas bien parte del problema que supone depender de la gasolina y otros derivados como el gasóleo, este cangrejo se mete en aguas profundas. De todas formas, te anticipo que nadie tiene ni pajolera idea de cuál es su origen.

Combustible fósil

Según la teoría predominante se trata de un mineral (o una roca, depende del geólogo) de origen orgánico.

Sostiene que el oro negro se ha formado por la sedimentación de zooplancton, algas y pequeños seres vivos en ambientes marinos o lacustres. Estos sedimentos, en condiciones anoxigénicas (sin O2) y sometidos a una alta presión y temperatura durante largos periodos de tiempo, se han transformado para dar petróleo. Aunque muchos afirman que los dinosaurios forman parte del origen del petróleo, es una teoría que tampoco está del todo clara.

Debido a que está compuesto por antiguos seres vivos fosilizados, se dice que es de origen fósil. Si quieres profundizar más, Galp te cuenta con detalle el origen del petróleo.

¿Y si no es de origen fósil?

Sin embargo, cada vez tiene más fuerza la teoría de origen inorgánico que es ampliamente aceptada por los científicos rusos. ¿Guerra Fría del origen del petróleo? Acorde a esta teoría, el petróleo procede de la síntesis de hidrocarburos en el manto superior, atraviesa la corteza y emana en la superficie o se acumula bajo rocas impermeables.

Aún no hay una demostración científica sobre esta teoría. Pero de confirmarse como cierta supondría que el petróleo no es un combustible fósil. Y no te creas que la sostienen algunos locos. Uno de los principales precursores del origen inorgánico del petróleo es el químico Dmitri Mendeléyev, padre de la tabla periódica.

Sea cual sea el origen, por mucho que cambien las cosas, dudo que llegue a considerarse como renovable. Para ello su capacidad de generarse debería ser bastante grande (mayor que la de consumo), cosa que no parece ser así. Y por mucho que fuera renovable no dejaría de ser contaminante y de causar terribles daños a la naturaleza y a la salud de los humanos.

Así en un pequeño frasco no parece gran cosa, pero de este líquido depende (por desgracia) la economía del mundo. Imagen: Markus Schweiss
Así en un pequeño frasco no parece gran cosa, pero de este líquido depende (por desgracia) la economía del mundo. Imagen: Markus Schweiss

Composición

En el petróleo se encuentran una serie de compuestos, principalmente hidrocarburos (o lo que es lo mismo, moléculas compuestas por cadenas de átomos de carbono e hidrógeno cuya formula genérica es CnH2n+2). Los elementos químicos que forman esos compuestos y sus cantidades son las siguientes:

  • 84-87% en peso de carbono.
  • 11-14% en peso de hidrógeno.
  • 0-2% en peso de azufre.
  • 0,2% en peso de nitrógeno.

¿Por qué se encuentra sólo en algunas partes del mundo?

Actualmente, el petróleo está considerado un recurso no renovable. Esto se debe a que los yacimientos no se encuentran en todos lados y que tarda una cantidad ingente de tiempo en formarse, mucho mayor a la rapidez con la que se comsume.

Y ¿por qué la península arábiga o Venezuela tienen grandes yacimientos y hay zonas en los que no se encuentra ni una gota? Para que el petróleo se cree y almacene, deben darse una serie de condiciones:

  • Tiene que existir material orgánico suficiente y necesario para transformarse en petróleo.
  • Deben darse las condiciones adecuadas de presión y temperatura en el yacimiento.
  • Es imprescindible que exista una roca permeable por cuyos poros el petróleo pueda moverse bajo presión.
  • Los yacimientos necesitan una roca impermeable para evitar la fuga del aceite y gas hacia la superficie.
  • El yacimiento debe comportarse como una trampa. Las rocas impermeables deben estar dispuestas de manera que el petróleo y gas natural asociado no puedan escaparse moviéndose lateralmente ni verticalmente.

Petróleo como materia prima

Dependiendo de los porcentajes de los elementos que lo componen, el petróleo tendrá una calidad u otra. Esto hará que su refinado sea diferente. Generalmente, cuanto más azufre, más tratamientos son necesarios. De estos tratamientos, denominados destilación fraccionada, se obtiene:

  • Gases: metano, etano, propano y butano.
  • Éter de petróleo (nafta).
  • Gasolina (nafta en Argentina, Uruguay y Paraguay y bencina en Chile).
  • Queroseno.
  • Gasóleo (ligero y pesado).
  • Fuelóleo.
  • Aceites lubricantes.
  • Asfalto.
  • Alquitrán.

Cómo se obtiene la gasolina

Imagino que te preguntarás qué es eso de la destilación fraccionada. ¡Es muy sencillo! Se trata de separar los distintos compuestos que forman el petróleo aprovechando que tienen distintos puntos de evaporación. Se separan las distintas fases según sus temperaturas y después se deja condensar los compuestos una vez separados.

Este es el funcionamiento básico de una torre de destilación. Imagen: Psarianos y Theresa knott
Este es el funcionamiento básico de una torre de destilación. Imagen: Psarianos y Theresa knott

Química y más química: octanaje y aditivos

Tanto la gasolina como el gasóleo (también llamado gasoil o erróneamente diésel) están compuestos por hidrocarburos y algunas impurezas de azufre y nitrógeno. Por regla general, los hidrocarburos de la gasolina suelen tener entre 5 y 11 átomos de carbono y los del gasóleo entre 12 y 15.

La calidad de la gasolina se mide por el octanaje. Cuanto mayor es este mejor es la gasolina y más energía produce durante su combustión en los motores. Las gasolinas ligeras procedentes de las naftas, poseen no sólo un menor calor de vaporización, sino que además tienen menor octanaje; por ello es necesario otro proceso de refino para aumentarlo. Estos procesos son la catálisis y la isomerización, que también se llevan a cabo en las refinerías.

El gasoil, aunque en menor medida, también ha sufrido procesos para aumentar su octanaje. Aunque la energía producida por su combustión es mayor (está relacionada con el número de carbonos de sus moléculas). Al producir más energía se consume menor cantidad y sus emisiones de CO2 son menores que la gasolina.

El mayor problema del aumento del octanaje para estos combustibles es que durante muchos años se han utilizado metales pesados, principalmente plomo. Aunque cabe decir que la adición de estos metales también tenía una función de protección del motor. El problema con su adición es que se emitían al medio junto con otros productos de la combustión interna como los NOx y los SOx. Con la diferencia de que el plomo y otros metales son más peligrosos y en pequeñas cantidades pueden causar grandes problemas para el medio ambiente y la salud humana.

Afortunadamente las cosas han cambiado y se han encontrado métodos alternativos menos dañinos. Gracias al Gran Cangrejo, en la UE se exigió la completa eliminación del plomo como aditivo a la gasolina. Además, este metal daña a los catalizadores que disminuyen las emisiones de los NOx y los SOx.

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