El Ártico es uno de los lugares del planeta dónde mejor se observan los efectos del cambio climático. Imagen: NASA Goddard Space Flight Center

¿Es el cambio climático algo nuevo y de origen humano?

El cambio climático (erróneamente confundido con el calentamiento global) es un hecho constatado, una realidad a la que el planeta Tierra se enfrenta y que traerá consecuencias, más o menos graves, tanto a los seres vivos como a los no vivos. A continuación te cuento qué es, qué componentes naturales lo causan y por qué la actividad del ser humano es un verdadero problema.

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El Ártico es uno de los lugares del planeta dónde mejor se observan los efectos del cambio climático. Imagen: NASA Goddard Space Flight Center
El Ártico es uno de los lugares del planeta dónde mejor se observan los efectos del cambio climático. Imagen: NASA Goddard Space Flight Center

Hay un gran debate para definir si es algo generado por la naturaleza y, si por el contrario, es vuestra responsabilidad que esto esté sucediendo.

Como cangrejo, creo que hay que ser sensato. En esta vida no hay nada o blanco o negro. ¡Ni si quiera las películas, que tienen tonos grises! Y el origen del cambio climático no es una excepción.

Al igual que ocurre con otros fenómenos de los que ya te he hablado, como la lluvia ácida o el efecto invernadero, el aumento de la temperatura terrestre y la alteración climática se debe en parte a la propia dinámica del planeta y en parte a la intervención humana (reconócelo, tenéis tendencia a estropear lo que tocáis).

¿Qué es el cambio climático?

Se trata de una alteración estable y duradera (puede tomar desde décadas hasta miles de años) en la dinámica y procesos meteorológicos promedio tanto en una región como a nivel global. En otras palabras, es una variación de las condiciones climáticas. Por ejemplo, en una región lluviosa con temperaturas cálidas puede empezar a llover menos y a bajar la temperatura durante un periodo de 60 años tras el que se estabiliza el nuevo clima.

El planeta ha sufrido varios de estos cambios. Los más drásticos han sido las glaciaciones o periodos glaciares; el quinto y último terminó hace unos 10.000 años. Durante los periodos interglaciares (entre una y otra era de hielo) también existen cambios climáticos, eso sí, a una escala ligeramente menor.

Oscilaciones de la temperatura en los últimos 150000. Imagen: NOOA
Oscilaciones de la temperatura en los últimos 150.000 años. Imagen: NOOA

En los periodos interglaciares han abundado los cambios dentro de una cierta estabilidad climática en las que ha habido fases más frías y más cálidas. Un ejemplo datado fue el denominado óptimo climático medieval, ocurrido entre los siglos X y XIV, durante el cual, como hecho curioso, el aumento de la temperatura favoreció que se plantase vid en Gran Bretaña (te recuerdo que se trata de un cultivo de secano característico de el área mediterránea). Unos siglos más tarde, entre el XVII y XVIII se produjo un enfriamiento (una miniedad de hielo).

Uno de los efectos del cambio climático actual es el aumento del número y violencia de tornados, huracanes, tifones y tormentas en algunos lugares del planeta. Imagen: byourself_4
Uno de los efectos del cambio climático actual es el aumento del número y violencia de tornados, huracanes, tifones y tormentas en algunos lugares del planeta. Imagen: byourself_4

¿Es lo mismo que calentamiento global?

NO. El calentamiento global se refiere exclusivamente al aumento de la temperatura media del planeta Tierra. Puede considerarse como un cambio climático a nivel planetario, pero el término que estoy analizando es mucho más amplio y hace referencia no sólo a los cambios de temperatura.

Una glaciación es una variación de las condiciones climáticas que, obviamente, no se deben a un incremento de las temperaturas. Por ejemplo, en el contexto actual, hay regiones en las que las lluvias aumentan y las temperaturas medias disminuyen. Si bien este cambio climático es consecuencia del calentamiento global, éste no es el único factor que interviene en ello.

Causas del cambio climático

Todos los datos geológicos analizados y las crónicas historias que muestran las variaciones meteorológicas hacen pensar que nuestro planeta se encuentra en uno de esos periodos de calentamiento dentro de un ciclo interglaciar. Pero, ¿cuales son las causas de estos cambios en el clima?

Causas naturales

El cambio climático de origen natural se produce a escala temporal geológica, lo que significa que tarda miles de años en darse. Y sus causas son:

  • La variación de la radiación solar. Las emisiones de energía y radiación solar no son constantes. Existen periodos de mayor actividad (como cuando se dan tormentas solares) y otros periodos más estables o de menor actividad.
Las erupciones y tormentas solares pueden causar un cambio climático. Imagen: NASA Goddard Space Flight Center
Las erupciones y tormentas solares pueden causar un cambio climático. Imagen: NASA Goddard Space Flight Center
  • Erupciones volcánicas. Inciden directamente en el efecto invernadero (del que te he hablado en detalle en este artículo) y en el calentamiento global, ya sea por la emisión de gases y aerosoles o por la emisión térmica que produce una erupción.
  • El movimiento de las placas tectónicas o deriva continental. El cambio de posición de las masas continentales favorece el cambio en las dinámicas atmosféricas y climáticas.
  • Alteraciones en el campo magnético terrestre. Como las inversiones de los polos magnéticos, que se ha dado en varias ocasiones a lo largo de la historia geológica de nuestro planeta.

Intervención del hombre

El cambio climático de origen antropogénico se produce a una escala más o menos humana (como mucho cientos de años) que, en términos geológicos, en un periodo ínfimo por lo que se podría decir que es un cambio brusco. Sus causas son:

  • Emisiones a la atmósfera. Íntimamente relacionadas con el efecto invernadero y el calentamiento global.
La reducción de emisiones es la solución a la aceleración del cambio climático. Imagen: Señor Codo
Las emisiones a la atmósfera son la principal causa del cambio climático producido por el ser humano. Imagen: Señor Codo
  • La deforestación provoca cambios en las dinámicas climáticas tanto a nivel regional como global.
  • El aumento de la temperatura de las aguas oceánicas, provocado por la contaminación y el efecto invernadero, afecta en gran medida al clima.

¿Cuál es el verdadero problema?

Como ya te he dicho, el calentamiento global es parte de el proceso del cambio climático natural de la Tierra. Sin embargo, resalto que el provocado por los humanos es un cambio brusco cuyas consecuencias son impredecibles. Respecto a esto, existen dos riesgos potenciales:

  1. La reacción del planeta. La naturaleza es sabia y suele reaccionar ante los desequilibrios. Con un cambio gradual y suave como el natural es posible analizar la reacción del planeta. Pero con uno tan brusco como el que estáis causando, es francamente difícil saberlo y prepararse para ello.
  2. La adaptación de la vida. De la misma manera, es mucho más fácil que la vida terrestre se adapte a los cambios si estos son suaves a que si son bruscos. No es lo mismo que la temperatura media global suba 2º en 50 años que en 300. Y esto puede desencadenar una extinción masiva de especies que podría poner en entredicho el futuro del ser humano. Recuerda que la biodiversidad es necesaria para que podáis vivir.

¿Hay solución?

Obviamente a la componente natural no se le puede hacer nada, así que tocará adaptarse en medida de lo posible. Pero el cambio climático antropogénico puede frenarse para evitar que acabemos todos asados antes de tiempo o vete a saber cómo.

El ser humano debe tomar medidas para evitar las emisiones de gases efecto invernadero y otros tipos de contaminación tanto atmosférica como de los suelos y aguas. También debe frenarse la deforestación y la desertificación. El mantenimiento de la masa forestal, incluyendo la reforestación (con especies autóctonas de cada zona) si es posible, ayuda a mantener la dinámica climática del planeta ya que, además, funciona como sumideros de carbono (si no sabes qué son, te recomiendo este artículo).

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