Los insectos son unos excelentes bioindicadores del estado del medio ambiente. Imagen: dicyt

Bioindicadores: la señal de que algo va mal

¿Alguna vez has pensado cómo se sabe cuándo un ecosistema está cambiando o cómo se detecta la contaminación de suelos, atmósfera o aguas? Existen diversas formas de hacerlo, pero los científicos descubrieron hace algún tiempo unos elementos que hacen este trabajo más fácil: los bioindicadores.

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¿Qué son los bioindicadores?

Los bioindicadores o indicadores biológicos son organismos (o restos de los mismos) capaces de percibir una mínima variación en su medio. De esta manera, ayudan a conocer cualquier suceso fuera de lo normal que haya ocurrido en el pasado o esté ocurriendo en ese medio de una forma muy fiable. Dichos organismos tienen esa capacidad debido a que sus condiciones de vida están muy definidas (temperatura, grado de humedad, horas de luz, pH del medio, etc.) de manera que cualquier cambio es percibido y hace que el organismo en cuestión desaparezca del medio, enferme,  cambie su conducta…

Los insectos son unos excelentes bioindicadores del estado del medio ambiente. Imagen: dicyt
Los insectos son unos excelentes bioindicadores del estado del medio ambiente.
Imagen: dicyt

Pero, como puedes imaginarte, no todos los organismos pueden cumplir esta función, sino que deben cumplir una serie de requisitos (no todo el mundo tiene permitida la entrada al club de los bioindicadores):

  • Las respuestas a los estímulos deben ser evidentes, fáciles de observar y medir. Además deben variar con el estímulo, no responder de la misma forma a todos.
  • Deben ser sedentarios o con poca capacidad de dispersión: cuanto menos se muevan mejor.
  • Debe tratarse de especies comunes, fáciles de muestrear y con poblaciones con grandes para no provocar daños a causa de su recolección y muestreo.
  • Son preferibles organismos con vidas largas y resistentes, especialmente en el caso de medición de contaminantes.
  • Preferiblemente de un tamaño considerable para poder analizar con facilidad diversos tejidos.

Algunos organismos que son indicadores biológicos

Muchos dicen que los cangrejos de río somos unos buenos indicadores de la calidad de las aguas y la verdad es que no me extraña, ya que somos bastante exquisitos en lo que a las aguas de los ríos se refiere. Hasta ese maldito de Charlie the Mudbug sabe  de sobra cuál es el mejor agua para vivir.

Lo cierto es que los bioindicadores pueden ser desde bacterias y hongos hasta mamíferos como las nutrias. Y cada uno puede especializarse en una cosa, desde percibir los cambios de temperatura hasta detectar metales pesados. A continuación te enumero algunos organismos del club de los bioindicadores:

  • Las esponjas marinas, porque tienen una gran capacidad de percibir los cambios en el agua. Algunas especies son especialistas en detectar contaminación por compuestos orgánicos y fecales e incluso metales pesados.
  • Los líquenes (sí, esa extraña simbiosis entre un alga y un hongo) son muy sensibles a los óxidos de azufre, razón por la que es complicado verlos en las ciudades, y a metales pesados como el plomo.
Los líquenes son muy sensibles, son capaces de descubrir metales pesados en el aire y el agua. Imagen: jacinta lluch valero
Los líquenes son muy sensibles, son capaces de descubrir la mínima contaminación en el aire y el agua.
Imagen: jacinta lluch valero
  • Las petunias, que detectan el nivel de hidrocarburos en el aire.
  • La planta del tabaco para medir el nivel de ozono troposférico (muy contaminante, al contrario que el ozono estratosférico).
  • Los anfibios son un magnifico bioindicador de la calidad de las aguas, ranas y tritones especialmente. Detectan el aumento de nitrógeno y fósforo en el medio acuático, siendo muy sensibles a la eutrofización.
  • Las abejas, principalmente Apis melifera, tienen la capacidad de acumular contaminantes en su cuerpo y en sus colmenas. De esta forma se puede  medir, a lo largo de un determinado período, la cantidad de estos contaminantes en el aire.

Los bioindicadores tienen una vida dura, pero su trabajo es gratificante ya que ayudan a luchar contra la contaminación y el cambio climático.

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