El género de cianobacterias Nostoc se encuentra en agua dulce y suelos. Imagen: Kristian Peters

¿Qué papel juegan los microorganismos en la vida?

Habitualmente hablamos de seres vivos de gran tamaño, fáciles de ver con el ojo humano. ¿Pero qué pasa con los seres vivos que no puedes ver? Están ahí y, a pesar de ser chiquitines e invisibles para el ser humano, juegan un papel muy importante en la naturaleza y forman parte de la biodiversidad. Muchos piensan que todos son malos pero, sin embargo, sin los microorganismos no podríamos vivir. Como descubrirás a continuación, son tan necesarios como el agua.

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Organismos de todo tipo

Antes de continuar, quiero definir qué es un microorganismo. Se trata de todo aquel ser vivo o sistema biológico, formado por una o más células, que únicamente puede observarse al microscopio; es decir, con ayuda de lentes de gran aumento. El termino  incluye virus, algas, bacterias, hongos, levaduras, amebas, protozoos… Vamos, que es de lo más variado.

Los microscopios son necesarios para poder ver a estos pequeños organismos. Imagen: kropekk_pl
Los microscopios son necesarios para poder ver a estos pequeños seres vivos. Imagen: kropekk_pl

Lo que más me sorprende de estos bichos es la amplitud de hábitats en la que están presentes. Puedes encontrar microorganismos en volcanes y dorsales oceánicas, soportando altas temperaturas, pero también los hay en los polos. Existen en suspensión en el aire, bajo tierra e incluso en la barriga de muchos animales. ¡Son omnipresentes!

Y es normal, teniendo en cuenta que la vida de nuestro planeta se desarrolló a partir de los microorganismos. De hecho, nuestra atmósfera actual, con una alta cantidad de oxígeno, es así gracias a las bacterias metanógenas (que consumen o se alimentan de pedos metano).

¿Porqué son necesarios los microorganismos?

Muchos humanos pensáis que la mayor parte de los microorganismos son patógenos. Es decir, que causan enfermedades. Pero ¡es justo lo contrario! La mayoría de ellos no interfieren con la salud del ser humano o sus actividades e incluso hay muchos beneficiosos.

Además, hay que tener en cuenta que un organismo que es malo para el ser humano puede ser necesario e incluso indispensable para el entorno u otros seres vivos. Entorno o seres vivos que necesitas para vivir.

Su papel en la vida y en los hábitos humanos

Siguiendo la falacia de que estos minúsculos seres son perjudiciales, hay humanos que consideran que hay eliminarlos. Como seguramente muchos no se queden satisfechos con el párrafo anterior, debo destacar que los microorganismos:

  • Participan activamente en los ciclos geoquímicos del carbono, nitrógeno, nitrógeno y azufre.
  • Están implicados en la formación del humus del suelo, la fijación de nutrientes en él y su funcionamiento como sumidero de carbono, entre otras cosas. Un ejemplo son las bacterias nitrificantes que están en las raíces de las leguminosas.
  • Algunos, los descomponedores, forman parte de la base de la cadena trófica. También hay microorganismos productores, fotosintéticos y quimiosintéticos.
  • Muchos microorganismos están íntimamente relacionados con seres vivos de mayor tamaño. Habitan en sus tejidos epidérmicos, mucosas y otros y algunos de ellos colaboran en procesos metabólicos e incluso protegen contra otros microorganismos patógenos. El mayor ejemplo es la flora intestinal humana, cargada de bacterias del género Lactobacillus.
  • Los microorganismos patógenos, aunque suene un poco bestia, ayudan al control de las poblaciones. Ya conoces eso de la supervivencia del más fuerte. Lamentablemente, el ser humano aprovecha esta característica para hacer guerras biológicas.
  • Ayudan a la fabricación y elaboración de medicamentos. ¿Recuerdas a Fleming y la penicilina?
  • Son usados por la industria alimentaria desde hace siglos. Tres ejemplos son:
    1. La producción de yogures y queso es gracias a determinadas bacterias.
    2. La fermentación de la cerveza se la debemos a las levaduras.
    3. La masa de pan y los bizcochos también emplea levaduras que, cuando son naturales, hacen que uno se coma hasta las migas.
  • Son esenciales para el tratamiento de residuos, depuración de aguas y bioremediación por la capacidad descomponedora de algunos.
¿Sabías que el CO2 atmosférico se puede devolver a la tierra con los sumideros de carbono?

Algunos microorganismos de nuestro planeta

Esta más que claro que sin esta inmensa variedad de seres microscópicos la Tierra, tal y cómo la conocemos, se iría al traste. Todos los microorganismos son necesarios, hasta los odiados virus. ¡Vamos a conocer a algunos de estos mini-seres vivos!

Penicillium notatum

Los Penicillium son el mejor ejemplo de cómo los microorganismos salvan vidas. Imagen: Y tambe
Los Penicillium son el mejor ejemplo de cómo los microorganismos salvan vidas. Imagen: Y tambe

Este hongo generó una autentica revolución en la medicina. Y eso que Fleming lo descubrió por casualidad. Algunos hongos del género Penicillium, destacando el P. notatum, son excelentes bactericidas y su aplicación como antibiótico ha salvado innumerables vidas desde su descubrimiento y aplicación.

Mosaico del tabaco

Este virus afecta a cultivos y otras plantas en la naturaleza. Imagen: wikipedia
Este virus afecta a cultivos y otras plantas en la naturaleza. Imagen: wikipedia

Este virus perteneciente al género Tovamovirus que afecta a la planta del tabaco y otras especies de la familia Solanaceae (berenjenas, tomates, etc.). Este fue el primer virus en descubrirse, haciendo patente que las bacterias no eran los únicos microorganismos patógenos que existían.

Nostoc punctiforme

El género de cianobacterias Nostoc se encuentra en agua dulce y suelos. Imagen: Kristian Peters
El género de cianobacterias Nostoc se encuentra en agua dulce y suelos. Imagen: Kristian Peters

Esta cianobacteria es un microorganismo bastante peculiar. Puede vivir en colonias, de manera independiente, en suelos con alta humedad realizando la fotosíntesis. O bien vive en simbiosis en las raíces de las plantas ayudando al suministro de nitrógeno comportándose como un organismo heterótrofo respirador.

Paramecios

Estos curiosos microorganismos son necesarios para mantener el equilibro biológico en el agua. Imagen: Barfooz
Estos curiosos microorganismos son necesarios para mantener el equilibro biológico en el agua. Imagen: Barfooz

Estos microorganismos del reino Protista se encuentran en aguas dulces con gran cantidad de materia orgánica. Se alimentan principalmente de otros microorganismos como algas, levaduras y bacterias. Y además los individuos de este género tienen la capacidad de reproducirse tanto sexual como asexualmente.

Levadura de cerveza

Este minusculo hongo se lleva utilizando en la elaboración del pan antes de que se conociera su existencia. Imagen: Masur
Este minúsculo hongo se lleva utilizando en la elaboración del pan antes de que se conociera su existencia. Imagen: Masur

La Saccharomyces cerevisiae es un hongo unicelular o levadura muy conocido por el ser humano. Es muy utilizada en los procesos de fermentación de la industria alimentaria. Y, a pesar del nombre, no sólo se emplea en la elaboración de la cerveza, también en el vino y en la masa de pan y similares.

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