17.852,8 miles de toneladas de residuos acabaron en 2013 en los basureros de España. Imagen: T. Mercadal

Contaminación: lo que no sabes de cómo afecta a tu salud

La contaminación de los entornos naturales es una de las grandes consecuencias del tipo de desarrollo económico que habéis elegido. Consecuencias que van mucho más allá de hacer daño al medio ambiente ya que, aunque no se vea, afectan directamente a tu salud. Hay muchos tipos de contaminación y a continuación te explico cuáles son, y qué efectos pueden tener sobre tu bienestar. Y es que, como digo al final, pueden causar algo peor que la muerte.

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No sólo existe la contaminación atmosférica

Cuando has leído el título, seguramente se te haya venido a la cabeza polución atmosférica que sufren, principalmente, las ciudades. Pero no es la única que perjudica la salud. Son muchos los impactos sobre la naturaleza (como la contaminación lumínica, acústica, nuclear o por vertidos a aguas) los que tienen efectos nocivos para el bienestar humano. ¿Tiene sentido perderlo por hacer cosas encaminadas a ganarlo?

Aguas

Esa espuma extraña se trata de contaminación originada por detergentes y otros productos domésticos. Imagen: Eurico Zimbres
Esa espuma extraña se trata de contaminación originada por detergentes y otros productos domésticos. Imagen: Eurico Zimbres

La situación de las aguas a nivel mundial es preocupante. Su contaminación por vertidos directos, filtraciones, concentración de químicos debido a la sobreexplotación de acuíferos y reservas e incluso por el aumento de la temperatura se sufre, por desgracia, en cualquier lugar. Créeme que sé de lo que hablo.

Efectos sobre la salud

Los efectos son tan variados como los contaminantes que los producen, que van desde metales pesados hasta virus y bacterias. A continuación te explico algunos de esos problemas, directos e indirectos, que produce el agua contaminada:

  • Envenenamiento directo por metales pesados y otras sustancias. Por ejemplo, se sabe que la sobreexplotación de acuíferos puede producir la aparición de arsénico en grandes concentraciones y ya te asegura este cangrejo que su consumo no es nada recomendable.
  • Envenenamiento indirecto causado por la bioacumulación en seres vivos. Esto es muy sencillo; una planta capta los contaminantes del agua por medio de sus raíces y estos van pasando de un nivel a otro de la cadena trófica, encontrándose en mayor cantidad en los niveles tróficos superiores (peces) ya que acaban ingiriendo mayor cantidad del contaminante. Así que si un humano se come, por ejemplo un pez de los niveles superiores de la cadena trófica con altos niveles de un determinado contaminante, como el plomo, puede estar en problemas. Es el caso de la perca del Nilo de la que te he hablado en Conciencia Eco.
  • Enfermedades parasitarias e infeccionas como el cólera y otros procesos diarreicos o la filariasis linfática. La Organización Mundial de la Salud (OMS) calcula que el 80% de estas enfermedades y una tercera parte de las defunciones que llegan a provocar son causa directa del uso y consumo de agua contaminada.
  • La contaminación por macro-nutrientes (nitrógeno y fósforo, principalmente) provoca eutrofización. Esta lleva a la falta de oxigeno disuelto en el agua y a la muerte de los seres vivos que habitan en la masa de agua que lo sufre. Esto conlleva la falta de alimento de las poblaciones circundantes.

Suelos

Los vertidos de la minería, el uso incontrolado de biocidas y fertilizantes, la falta de impermeabilización de basureros y los vertederos ilegales son algunas de las formas de contaminación de suelos. La manera en la que afecta a tu salud varía según el tipo de contaminante.

El suelo puede filtrar y acumular contaminantes que afectan tanto al entorno como al ser humano. Imagen: T. Mercadal
El suelo puede filtrar y acumular contaminantes que afectan tanto al entorno como al ser humano. Imagen: T. Mercadal

Efectos

Los efectos de la contaminación de suelos sobre la salud humana son casi todos indirectos:

  • Daños en las mucosas de la piel por contacto.
  • La proliferación de ciertos organismos puede provocar daños en aparato respiratorio.
  • Determinados parásitos y patógenos pueden pasar del suelo a los alimentos. ¿Recuerdas la crisis de los agricola de 2011 en la que pepinos alemanes viajaron por media Europa con la bacteria Escherichia coli?
  • Las sustancias que contienen algunos biocidas, principalmente pesticidas, favorecen la aparición de cáncer.
  • Envenenamiento por bioacumulación. Las plantas también captan nutrientes del suelo pasándolos a los siguientes niveles de la cadena trófica.
  • La contaminación puede provocar que el suelo se vuelva menos productivo de manera que puede causar falta de alimento para la población.

Atmósfera

Los efectos de la contaminación atmosférica son los más conocidos. Se han hecho muchos estudios analizando como afecta la contaminación de las ciudades a la salud humana y se ha llegado a decir que acorta la vida. En este caso, separo los efectos en función de si se trata de contaminación química o física.

No, no es niebla, es el aire que respiran los habitantes de Pekín. Llámame loco pero a mi me parece muy poco saludable. Imagen: 大杨
No, no es niebla, es el aire que respiran los habitantes de Pekín. Llámame loco pero a mi me parece muy poco saludable. Imagen: 大杨

Efectos por contaminación química y biológica

  • Los niveles altos de partículas en el aire, emitidas por motores y calderas de combustión diésel provocan enfermedades del sistema circulatorio.
  • Esas mismas partículas junto con otros contaminantes como óxidos de nitrógeno y azufre provocan enfermedades respiratorias: asma, bronquitis, neumonía…
  • La contaminación atmosférica aumenta las alergias y sus efectos.
  • La polución en las ciudades incrementa un 20% el riesgo de padecer cáncer de pulmón, aunque este no es el único cáncer que puede provocar.
  • Favorece la propagación de enfermedades infecciosas transmitidas por virus, bacterias y hongos.

Efectos de la contaminación acústica

Las obras, el tráfico o el ocio nocturno son algunas de las formas de contaminación acústica. Imagen: Stux
Las obras, el tráfico o el ocio nocturno son algunas de las formas más habituales de contaminación acústica. Imagen: Stux

El exceso de ruido también es un tipo de contaminación y puede causar daños graves al ser humano:

  • Daños auditivos, desde el desplazamiento temporal del umbral auditivo hasta la sordera total.
  • Problemas cardiacos como aumento de la tensión arterial, taquicardias y en ocasiones hasta infartos, aunque no es habitual.
  • Aparición de dolores de cabeza, fatiga, estrés, irritabilidad, falta de atención, problemas con la memoria y hasta neurosis.
  • Problemas gástricos.
  • Aumento de colesterol, triglicéridos y glucosa en sangre.
  • Insomnio y otros efectos sobre el sueño.

Efectos por contaminación lumínica

El exceso de luz (artificial) también tienen sus efectos perjudiciales para la salud del Homo sapiens:

  • Disfunción circadiana o, lo que es lo mismo, la perdida de orden temporal interno por la exposición inadecuada a periodos de luz-oscuridad.
  • Alteraciones del sueño.
  • Alteraciones metabólicas, la función circadiana está íntimamente relacionada con la producción de melatonina y otras hormonas.

Radiación nuclear

Se trata de un tipo de contaminación muy importante por los daños que puede producir a la salud. Por eso, he decidido explicarlo aparte ya que los elementos radioactivos pueden estar presentes tanto en suelos como aguas y atmósfera.

Chernobyl dio a conocer al mundo parte de los problemas para la salud que produce la radiación nuclear, otros aún se desconocen. Imagen: Diana Markosian
Chernóbil dio a conocer al mundo parte de los problemas para la salud que produce la radiación nuclear. Otros aún se desconocen. Imagen: Diana Markosian

Todos los seres vivos estamos expuestos a una parte de radiación natural. Existen elementos radioactivos en el medio de forma natural. Por ejemplo, el granito suele contener uranio y el radón es otro elemento presente en los suelos. El problema para la salud surge cuando la exposición a la radiación es excesiva, como ocurrió en Chernóbil o Fukushima (aunque aún se desconoce todos los daños que este incidente pueda finalmente causar).

Efectos

Los efectos pueden ser mínimos por una sobreexposición leve o más graves si la sobreexposición es importante:

  • Mareos, nauseas y vómitos.
  • Fatiga, fiebre y dolor de cabeza.
  • Hemorragias.
  • Inflamaciones y quemaduras en las zonas expuestas.
  • Alteraciones gastrointestinales.
  • Mutaciones genéticas que pueden provocar desde infertilidad hasta malformaciones en los descendientes.
  • Alteraciones en el sistema inmunitario.
  • Cáncer.

Conclusiones

Como ves, son muchas las actividades humanas que os afectan negativamente a la salud. Puede que no te lleguen a matar, pero sí causar algo peor: esquilmar tu nivel de vida. Hacer que sufras años de enfermedad en los que tu familia y amigos también resulten perjudicados (tener a alguien con una larga enfermedad siempre es un trastorno), algo a lo que vosotros mismos decís que no es vida.

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2 comentarios en “Contaminación: lo que no sabes de cómo afecta a tu salud

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